Asma Laboral – Causas y Consecuancias!

Asma Laboral

¿Qué es el asma?

En este artículo veremos de qué es el asma laboral pero antes veamos qué es el asma en general y cómo se manifiesta.

El asma es un trastorno inflamatorio de las vías respiratorias. Cuando ocurre un ataque de asma, los músculos que rodean las vías respiratorias se tensan y el revestimiento de las vías respiratorias se hincha.

Esto reduce la cantidad de aire que puede pasar y puede provocar sibilancias. La mayoría de las personas con asma tienen ataques de sibilancias separados por períodos sin síntomas.

Otros síntomas incluyen dificultad para respirar, tos y opresión en el pecho. Los ataques de asma pueden durar de minutos a días y pueden volverse peligrosos si el flujo de aire se restringe severamente.


¿Qué es el asma relacionada con el trabajo?

El asma relacionada con el trabajo representa aproximadamente el 10% de todos los casos de inicio de asma en adultos. El asma relacionada con el lugar de trabajo se puede clasificar en 2 subconjuntos distintos:

  • Asma agravada por el trabajo
  • Asma laboral

Trabajo de asma agravada

Las personas con asma agravada por el trabajo generalmente tienen antecedentes de asma preexistente. Esto generalmente ha sido sintomático y la persona puede haber estado en tratamiento, pero a veces no.

Algunos, pero no todos, de este último grupo pueden presentar antecedentes de asma infantil, con los que han “crecido”.

Pueden contar episodios asmáticos recurrentes que se desencadenan por temperaturas frías, esfuerzo excesivo o exposición a aerosoles irritantes, incluidos polvos, humos, vapores y gases.

Estas personas pueden tener dificultad para respirar o tener otros síntomas en el trabajo. El problema a menudo se puede eliminar mejorando el ambiente de trabajo o evitando el irritante.

Asma laboral

El asma laboral es causada como resultado directo de la exposición en el lugar de trabajo. Hay 2 formas de asma ocupacional:

Asma laboral inducida por irritantes (anteriormente llamada Síndrome de disfunción reactiva de las vías respiratorias) y

Asma laboral alérgica . Esta es la causa de la gran mayoría de los casos de asma laboral.

Asma laboral inducida por irritantes: generalmente se desarrolla después de una sola exposición muy alta a un químico irritante.

Es un efecto directo de “quemadura” en las vías respiratorias y no está relacionado con el sistema inmunitario. Los ejemplos de agentes causales incluyen amoníaco, ácidos y humo.

Los altos niveles de exposición requeridos generalmente son el resultado de accidentes o alguna falla importante de los controles, a menudo en espacios cerrados.

Los trabajadores casi siempre manifiestan síntomas de asma dentro de las 24 horas posteriores a la exposición, es decir, no hay un período de latencia.

Los síntomas tenderán a mejorar con el tiempo y pueden desaparecer por completo, pero si los síntomas persisten por más de 6 meses, es posible que haya problemas persistentes.

Si la exposición recurrente a niveles más bajos de irritantes respiratorios conduce al asma inducida por irritantes es actualmente un tema de debate, pero la mayoría de los expertos creen que no.

El asma laboral alérgica es causada por la sensibilización o la alergia a un agente químico específico en el lugar de trabajo durante un período de tiempo.

Este es el mecanismo para la gran mayoría de los casos de asma laboral. El proceso de sensibilización no ocurre después de una exposición, sino que se desarrolla con el tiempo (es decir, el período de latencia).

Los períodos de latencia son variables y pueden ser tan cortos como varias semanas o tan largos como 30 años. Si la exposición es consistente, el período de mayor riesgo son los primeros dos años de exposición, pero el riesgo no desaparece después de eso, pero puede reducirse un poco.


¿Cuál es la historia natural del asma laboral?

Si la exposición al agente causal cesa por completo, la condición casi siempre mejorará. Si esto sucede dentro de los primeros dos años del desarrollo de la afección, entonces es habitual la recuperación completa.

Sin embargo, cuanto más tiempo continúe la exposición, no solo habrá una tendencia a que la afección empeore, sino que es menos probable que se recupere por completo, aunque el cese de la exposición casi siempre es beneficioso.

Por estas razones, identificar un caso de asma laboral lo antes posible es de suma importancia y, por lo tanto, el motivo de la vigilancia de la salud.


¿Qué son los sensibilizadores respiratorios?

Un sensibilizador respiratorio es una sustancia que, cuando se inhala, puede desencadenar una reacción alérgica en el sistema respiratorio.

La sensibilización inicial generalmente no ocurre de inmediato, ocurre después de un período de quizás semanas o meses al inhalar el sensibilizador.

Los sensibilizadores respiratorios tienen la siguiente frase en las hojas de datos de seguridad química “pueden causar sensibilización por inhalación”.

El riesgo de desarrollo de sensibilización generalmente está relacionado con la dosis, es decir, cuanto mayor es la exposición, más probable es que el individuo se sensibilice.

Los fumadores también pueden ser más vulnerables. Para la mayoría de las sustancias, las posibilidades de sensibilizarse son mucho menores, pero no están completamente ausentes, si el químico se controla por debajo del nivel de exposición ocupacional.

Una vez que ha tenido lugar la reacción de sensibilización, una mayor exposición a la sustancia, incluso a las cantidades más pequeñas, producirá síntomas.

Es decir, el OEL no protege a la persona ya sensibilizada. Esto se conoce como elicitación. Una vez sensibilizados, los síntomas pueden ocurrir inmediatamente después de que el trabajador comienza a trabajar con la sustancia o poco después.

Los síntomas a veces pueden ocurrir algunas horas después del período de trabajo. Esta última reacción retrasada es bastante común con los isocianatos, por ejemplo.

Los síntomas generalmente mejoran cuando el trabajador está fuera del lugar de trabajo en días libres o días festivos.

Se ha descubierto que varios cientos de sustancias que se encuentran en el lugar de trabajo son sensibilizadores respiratorios, y se están identificando más.

La Tabla 1 a continuación ofrece una amplia indicación de los tipos de sustancias que son sensibilizadores respiratorios conocidos y sus actividades laborales comunes asociadas.

Tabla 1: Grupos de sustancias y actividades comunes
Grupos de sustancias Actividades comunes
Isocianatos Pintura en aerosol para vehículos, fabricación de espuma
Harina / grano / heno Manejo de granos en muelles, molienda, malteado, horneado
Flujo de soldadura electrónica Soldadura, ensamblaje electrónico, fabricación de computadoras
Goma de látex Guantes en sanidad, laboratorios
Animales de laboratorio Trabajo en animales de laboratorio
Polvos de madera Aserradero, carpintería, fabricación de muebles.
Colas / resinas Curado de colas y resinas epoxídicas en carpintería y construcción
Gluteraldehído Cuidado de la salud
Tintes para el cabello Peluquería
Penicilina / cefalosporina Farmacéutico
Compuestos de cromo Soldadura de acero inoxidable
Sales de platino Fabricación de catalizadores
Cobalto Producción de metales duros, pulido de diamantes.
Sulfato de níquel Galvanoplastia
Subtilisina / enzimas Fabricación de detergentes

¿Qué debe hacer un empleador?

El empleador debe garantizar un ambiente de trabajo seguro donde se prevenga o controle la exposición a sustancias que pueden causar asma laboral. El empleador debe tener o proporcionar lo siguiente:

  • Una declaración de seguridad actualizada
  • Una evaluación de riesgos
  • Medidas de control adecuadas
  • Información a los empleados.
  • Vigilancia de la salud cuando corresponda

¿Cómo se realiza una evaluación de riesgos?

Se requiere que todos los empleadores tengan una Declaración de seguridad por escrito que se debe informar a los empleados.

Es un requisito adicional implementar todas las medidas de salud y seguridad identificadas en la Declaración de seguridad. La declaración de seguridad incluirá una evaluación de riesgos por escrito que identificará si los sensibilizadores respiratorios que pueden causar asma se están utilizando en el lugar de trabajo.

La evaluación de riesgos debería poder responder a las siguientes preguntas:

  • ¿Está utilizando un sensibilizador respiratorio, por ejemplo, una de las sustancias enumeradas en la Tabla 1?
  • ¿La frase de riesgo “puede causar sensibilización por inhalación (R42)” aparece en la hoja de datos de seguridad de cualquier sustancia en uso?
  • ¿Existe una estrecha similitud química con un sensibilizador respiratorio conocido?
  • ¿Es probable que el sensibilizador se transmita por el aire en uso?
  • ¿Quién es probable que esté expuesto?
  • ¿A qué concentraciones?
  • ¿Por cuanto tiempo?
  • ¿Con qué frecuencia?
  • ¿La exposición excede el nivel diario de exposición ocupacional (OEL) especificado en el Reglamento de Agentes Químicos?

Esto puede requerir que el empleador controle o mida el aire de trabajo para detectar la cantidad de sustancia en el aire y si la exposición de los trabajadores es probable que sea superior o inferior al OEL permitido especificado en el Reglamento de Agentes Químicos. El monitoreo debe ser realizado por un higienista ocupacional competente con el equipo adecuado.


¿Cómo se previene y controla la exposición?

Si la Evaluación de riesgos identifica que los trabajadores están expuestos a sensibilizadores respiratorios, se deben considerar las siguientes medidas de control:

  • Deje de usar el sensibilizador reemplazándolo con una alternativa más segura si está disponible
  • De lo contrario, segregue el trabajo para minimizar la cantidad de trabajadores expuestos
  • Adjuntar totalmente el proceso
  • Si esto no es posible, encierre parcialmente el proceso y proporcione ventilación por extracción local.
  • Si después de llevar a cabo las medidas de control anteriores, todavía hay exposición, brinde protección respiratoria personal adecuada a los trabajadores
  • Si existe dependencia del equipo de protección personal (EPP), este equipo debe ser adecuado para la tarea y funcionar de manera efectiva. La prueba de ajuste suele ser necesaria, por ejemplo
  • Cuando no sea posible la sustitución y aún exista un riesgo de exposición a pesar de la implementación de medidas de control, se debe proporcionar vigilancia de la salud.

¿Qué necesitan saber los empleados?

Los empleados tienen derecho a la información sobre los peligros en el lugar de trabajo y la que figura en la Evaluación de riesgos. También tienen derecho a información sobre las medidas de protección y prevención que deben tomarse. Los empleados que probablemente trabajen y estén expuestos a sensibilizadores respiratorios necesitan información, instrucción y supervisión para que sepan y comprendan lo siguiente;

  • Etiqueta y hoja de datos de seguridad para productos químicos utilizados en el lugar de trabajo
  • Sustancias sensibilizantes respiratorias en el lugar de trabajo.
  • Resultados de la evaluación de riesgos
  • Uso adecuado de medidas de control, incluido el EPP si se cuenta con
  • Necesidad de informar cualquier falla en las medidas de control
  • Riesgos para la salud.
  • Síntomas de sensibilización.
  • Importancia de informar síntomas en una etapa temprana
  • Papel de la vigilancia de la salud.

¿Cuál es el papel de la vigilancia de la salud?

La vigilancia de la salud se utiliza para detectar el inicio temprano o los síntomas del asma. Se considera una prevención secundaria (mediante la detección temprana de los efectos adversos en lugar de la prevención total) y no tan efectiva como las medidas de prevención primaria descritas anteriormente.

La vigilancia de la salud, cuando se usa, debe usarse junto con estas otras medidas de control.

La vigilancia de la salud puede tomar la forma de una evaluación médica previa al empleo, un cuestionario respiratorio anual o pruebas de función pulmonar o ambas, según la situación.

Pre empleo médico

Todos los que van a trabajar con sensibilizadores respiratorios deben completar un cuestionario de salud previo al empleo. A menos que sea probable que la exposición sea leve, la evaluación médica previa al empleo también debe incluir la prueba de espirometría o función pulmonar y probablemente un examen médico.

Una historia previa de asma, atopia significativa (o alergia) o un patrón obstructivo en LFT pueden aumentar el riesgo de que las personas tengan asma más severa.

Por lo tanto, pueden ser necesarias limitaciones al emplear a una persona que actualmente padece o tiene un alto riesgo de desarrollar asma en un entorno de alto riesgo, por ejemplo, asmático que va a trabajar a un molino harinero.

Sin embargo, en todo momento debe haber un equilibrio entre el riesgo que una persona podría enfrentar si trabaja y sus derechos a no ser discriminados por una discapacidad, en este caso asma.

La base de esta decisión será la evaluación de riesgos. La dosis de exposición potencial a la sustancia química es una parte muy importante de esta evaluación de riesgos.

Por lo general, se recomienda obtener la opinión de un médico especialista en ocupaciones o un especialista en respiración antes de permitir que un asmático conocido o alguien identificado con una tendencia asmática trabaje con cantidades significativas de un sensibilizador respiratorio.

Vigilancia de salud de rutina

Nuevamente, la decisión de llevar a cabo la vigilancia de la salud se basa en la evaluación de riesgos. Cuando la evaluación de riesgos sugiere que existe la posibilidad de que un empleado desarrolle asma debido a la exposición en el lugar de trabajo, generalmente se requiere vigilancia de la salud.

Esto debe ser realizado por un profesional de la salud competente 3 meses y 12 meses después del comienzo del trabajo y anualmente a partir de entonces.

El cuestionario respiratorio debe completarse nuevamente y los resultados deben compararse con los previos al empleo.

Idealmente, los resultados anormales deben ser interpretados por un médico calificado y con experiencia en medicina ocupacional o medicina respiratoria.

Si la vigilancia de la salud indica que un empleado se ha sensibilizado, el empleador debe retirar al trabajador de trabajar con el sensibilizador y aconsejarle que consulte a un médico.

Esto también indicaría que las medidas de control existentes son inadecuadas y que se debe revisar la Evaluación de Riesgos y realizar los cambios necesarios.

La vigilancia de salud de rutina que detecta anormalidades requerirá la derivación de la enfermera al médico al especialista. El diagnóstico de asma laboral solo se puede hacer después de un historial adecuado y se realizan pruebas objetivas complementarias (ver más abajo).

Estos incluyen pruebas inmunológicas y examen físico para detectar síntomas. Es posible que el médico tenga que decidir sobre la aptitud para trabajar y si el trabajador debe continuar trabajando o si debe ser retirado del entorno laboral.


¿Cómo se evalúa el asma laboral?

La evaluación de un posible caso de asma laboral generalmente la realiza mejor un médico ocupacional especializado o un médico especialista en respiración con interés en el laboral o, idealmente, en ambos. Está más allá del alcance de este documento describir la evaluación en detalle.

Una vez que se confirma el asma, el siguiente paso es determinar su posible relación con el trabajo. Una historia de síntomas relacionados con el trabajo es sugerente pero no concluyente.

Muchos asmáticos endógenos pueden experimentar síntomas en el trabajo debido a un efecto irritante (asma agravada por el trabajo).

Se deben identificar los posibles sensibilizadores en el lugar de trabajo. No es suficiente que los sensibilizadores solo estén presentes, sino que también debe existir la posibilidad de exposición.

Las evaluaciones de la exposición incluirán el examen de prácticas de trabajo, pero también mediciones objetivas en el aire, que se comparan con las de los OEL.

Si bien el control de sensibilizadores por debajo de OEL hace que la sensibilización sea menos probable, no elimina por completo el riesgo.